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El gasto de los consumidores estadounidenses aumentó más de lo previsto en marzo, en medio de una fuerte demanda por servicios, mientras que la inflación mensual se disparó a un máximo de 16 años y medio, lo que da a la Reserva Federal argumentos para subir las tasas de interés en 50 puntos básicos la próxima semana.

Los argumentos a favor de una política monetaria agresiva por parte del banco central estadounidense también se vieron reforzados por otros datos publicados el viernes, que mostraron que la remuneración de los trabajadores estadounidenses registró su mayor aumento en al menos 21 años en el primer trimestre. Las empresas están elevando los salarios en un intento desesperado por atraer trabajadores.

La fortaleza del gasto de los consumidores de cara al segundo trimestre disipó los temores de una recesión después de que la economía se contrajera inesperadamente en los primeros tres meses del año.

"No hay nada que vaya a ir mal en la economía, ya que el consumidor sigue animando el camino hacia la prosperidad", dijo Christopher Rupkey, economista jefe de FWDBONDS en Nueva York. "Todavía no hay recesión en el horizonte".

El gasto de los consumidores, que representa más de dos tercios de la actividad económica estadounidense, aumentó un 1,1% el mes pasado, según el Departamento de Comercio. Los datos de febrero fueron revisados al alza para mostrar que los desembolsos crecieron un 0,6%, en lugar del 0,2% comunicado anteriormente.

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El gasto se vio impulsado por la demanda de viajes internacionales, cenas en restaurantes y estancias en hoteles. También aumentaron los gastos sanitarios y los gastos en servicios de ocio y transporte. El gasto en bienes creció, pero reflejó sobre todo la gasolina y otros productos de energía, así como los alimentos, cuyos precios han subido mucho.

Economistas encuestados por Reuters habían previsto que el gasto de los consumidores subiera un 0,7%.

Los datos se incluyeron en el informe adelantado del Producto Interno Bruto del primer trimestre, publicado el jueves, que mostró que la economía se contrajo a una tasa anualizada del 1,4% debido a un mayor déficit comercial.

Esto se debió al aumento de las importaciones y a un menor ritmo de acumulación de existencias en relación con el fuerte ritmo del cuarto trimestre. El gasto de los consumidores se recuperó el pasado trimestre, combinándose con la inversión empresarial para impulsar la demanda interna.

Incluso con la inflación por las nubes, el gasto de los consumidores aumentó el mes pasado, lo que pone de manifiesto la fortaleza subyacente de la economía.

¿LA INFLACIÓN HA TOCADO TECHO?

El índice de precios de gastos de consumo personal (PCE) se disparó un 0,9% en marzo, el mayor aumento desde septiembre de 2005, tras subir un 0,5% en febrero. En los 12 meses hasta marzo, el índice PCE se incrementó un 6,6%. Se trata de la mayor subida anual desde enero de 1982 y sigue a un aumento interanual del 6,3% en febrero.

Sin embargo, marzo marcó probablemente el máximo para el índice. Los economistas prevén que el avance del PCE anual comience a desacelerarse en los próximos meses, a medida que las grandes ganancias del año pasado desaparezcan del cálculo.

Además, se considera que el desplazamiento del gasto hacia los servicios en lugar de los bienes aliviará la presión sobre las cadenas de suministro.

Si se excluyen los componentes volátiles de los alimentos y la energía, el índice PCE subió un 0,3% tras un aumento similar en febrero. El llamado índice PCE subyacente creció un 5,2% interanual en marzo. El índice PCE subyacente se aceleró un 5,3% en los 12 meses hasta febrero.

La inflación anual bajo todas las mediciones ha superado el objetivo del 2% de la Reserva Federal y se espera que el banco central suba las tasas de interés en 50 puntos básicos el próximo miércoles. La Fed subió su tasa de interés en 25 puntos básicos en marzo, y es probable que pronto empiece a recortar sus activos.

Aunque la inflación haya tocado techo, podría seguir siendo incómodamente alta durante un tiempo. Un informe separado del Departamento de Trabajo mostró el viernes que su Índice de Costo del Empleo (ICE), la medición más amplia de los costos laborales, subió un 1,4% en el primer trimestre, tras avanzar un 1% en el periodo octubre-diciembre.

El aumento del último trimestre fue el mayor desde que se inició la serie actual en 2001.

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Los costos laborales se dispararon un 4,5% en términos interanuales, tras aumentar un 4,0% en el cuarto trimestre. También fue la mayor subida desde 2001.

El ICE es considerado por las autoridades a cargo de la política monetaria y los economistas como una de las mejores medidas de la holgura del mercado laboral y un predictor de la inflación subyacente, ya que se ajusta a los cambios de composición y calidad del empleo. Los economistas encuestados por Reuters habían previsto que el ICE subiera un 1,1% en el primer trimestre.

Se considera que el mercado laboral está en el máximo de empleo o cerca de él. A finales de febrero había casi un récord de 11,3 millones de puestos de trabajo vacantes, lo que obligó a las empresas a aumentar las remuneraciones para atraer a los trabajadores.

Los sueldos y salarios aumentaron un 1,2% el pasado trimestre, tras haber subido un 1,0% en el cuarto trimestre. Aumentaron un 4,7% en términos interanuales. Pero la alta inflación erosionó las ganancias para los empleados. Los salarios ajustados a la inflación cayeron un 3,6% interanual. Las prestaciones se dispararon un 1,8% tras aumentar un 0,9% en el trimestre octubre-diciembre.

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