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Este jueves, un equipo internacional de astrónomas y astrónomos develó la primera imagen del agujero negro supermasivo situado en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Este resultado aporta valiosas pistas sobre el funcionamiento de estos gigantes, que se piensa residen en el centro de la mayoría de las galaxias.

El académico e investigador del departamento de Astronomía de la Universidad de Concepción, Rodrigo Herrera, explicó en simples palabras la relevancia de esta fotografía.

“Es la primera imagen directa del agujero negro supermasivo que vive en el centro de nuestra galaxia. Recordemos de hace un par de años atrás, el Premio Nobel de Física se otorgó a los astrónomos y astrónomas que trabajaron descubriendo el agujero negro en el centro de nuestra galaxia en base a las órbitas de las estrellas alrededor de este”, explicó el experto.

Sin embargo, “lo que tenemos ahora es una imagen directa del gas alrededor de este agujero negro que está siendo curvado por la gran gravedad producida por este cuerpo supermasivo, cuya masa es cuatro millones de veces la masa del sol. Por lo tanto, es la primera evidencia visual real directa del efecto de este agujero negro en el centro de nuestra galaxia”, continuó Rodrigo Herrera.

¿Cómo lo descubrieron?

La imagen fue producida por un equipo de investigación global llamado “Colaboración del Telescopio del Horizonte de Eventos” (Event Horizon Telescope Collaboration, EHT), utilizando observaciones de una red mundial de radiotelescopios.

“El Telescopio de Horizontes de eventos en realidad no es solo un telescopio, sino múltiples telescopios ubicados en distintas partes de la tierra, incluido Chile, gracias al observatorio ALMA y APEX que, de forma combinada, forman lo que sería el equivalente a un telescopio del tamaño de la Tierra”, dijo el académico de la UdeC.

“Esto nos permite obtener imágenes de alta resolución que de otra forma sería imposible de conseguir. Por lo tanto, podemos ver cuerpos tan compactos y pequeños como el agujero negro y el efecto que este tiene sobre el gas a su alrededor”, agregó.

¿Por qué es relevante para la astrofísica?

“Porque los agujeros negros siguen siendo uno de los objetos más importantes y misteriosos que viven en el universo. Y sabemos que, en la mayoría de las galaxias, sino en todas, existe un agujero negro supermasivo en el centro, que ha sido clave tanto para su formación como evolución. Por lo tanto, estas imágenes son claves para entender de mejor manera cuales son las propiedades de estos objetos super compactos y masivos, y a la vez poder entender cuál ha sido su rol en la formación de estas y cuál es el efecto en el vecindario galáctico donde estos habitan”.

¿Qué viene ahora?

“Es continuar explorando agujeros negros super masivos que viven en centro de otras galaxias. Sabemos que la mayoría, sino todas las galaxias, tienen estos agujeros negros en su centro, pero tienen distintas propiedades, partiendo por la masa. Las primeras imágenes que generó el Telescopio Horizonte de Eventos (EHT) era un agujero negro supermasivo mil veces más masivo que el que vive en el centro de nuestra galaxia. Tenemos muchas más galaxias por explorar, y el EHT va a poder seguir explorando y detectando la luz del gas alrededor de estos agujeros negros en el centro de las galaxias que están en nuestro vecindario”.

El agujero negro está a unos 27 mil años luz de la Tierra. Para tomar la imagen, el EHT observó Sgr A* durante varias noches, recopilando datos durante muchas horas seguidas, de forma similar a como una cámara fotográfica tradicional haría una imagen con un tiempo de exposición largo.

Imagen comparativa entre las únicas dos imágenes reales de agujeros negros que existen.
Imagen comparativa entre las únicas dos imágenes reales de agujeros negros que existen.

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